27 gen 2022

Corporate Sustainability in practice – serie The Guardian sponsorizzata da Henkel

Meno rifiuti di plastica: quanto manca per realizzare imballaggi davvero sostenibili?

Detergenti Henkel con packaging sostenibile.

Questo articolo è stato originariamente pubblicato su theguardian.com all’interno della serie "Corporate sustainability: in practice" sponsorizzata da Henkel

I problemi ambientali causati dalla plastica sono ben noti. Le soluzioni, dal superamento della resistenza dei consumatori al reperimento di una quantità sufficiente di materiale riciclato, sono tutt'altro che semplici

Autore: Sarah LaBrecque

Le confezioni in plastica sono un argomento scottante. Troppe finiscono negli oceani e nei corsi d'acqua. Troppe non sono ancora riciclabili e sono realizzate da risorse non rinnovabili.

Ma la plastica ha un'impronta di carbonio complessiva inferiore rispetto ad altri materiali che potrebbero essere utilizzati al suo posto? Sì.
È più versatile, conveniente e, in alcuni casi, più sicura del vetro? Sì.

Tutti pensano sia necessario fare qualcosa per risolvere i problemi ambientali legati alla plastica. Tuttavia, per un materiale così complesso, le soluzioni non saranno semplici. E non si troveranno da un giorno all'altro.

Qualcuno che lo sa fin troppo bene è Dannielle Borger, responsabile della sostenibilità del packaging per la divisione Laundry & Home Care di Henkel, che produce marchi come Persil, Pritt e Schwarzkopf, solo per citarne alcuni. Come la maggior parte delle grandi aziende, Henkel si pone degli obiettivi complessivi di sostenibilità da cui derivano strategie più specifiche. "I nostri obiettivi sono molto chiari e rappresentano una priorità per tutti [presso Henkel]", afferma Borger. Si riferisce a quella che Henkel chiama la strategia "100-50-zero": entro il 2025 il 100% degli imballaggi sarà riutilizzabile o riciclabile; le plastiche vergini a base fossile saranno ridotte del 50%; e in natura verranno dispersi zero rifiuti di plastica. "Stiamo lavorando per migliorare la progettazione delle nostre confezioni al fine di ridurre ulteriormente la plastica", aggiunge Borger.

Qual è la situazione attuale?

Dannielle Borger, Head of Sustainable Packaging for Laundry & Home Care at Henkel

Stiamo lavorando per migliorare la progettazione delle nostre confezioni al fine di ridurre ulteriormente la plastica.

 

Dannielle Borger, responsabile della sostenibilità del packaging per la divisione Laundry & Home Care di Henkel

Imballaggi riutilizzabili o riciclabili al 100%

I progressi compiuti in questo campo sono buoni. La divisione Laundry & Home Care di Henkel ha realizzato imballaggi riutilizzabili o riciclabili all'89%, afferma Borger, una cifra che non si discosta troppo da quella realizzata dalle divisioni Beauty Care e Adhesive Technologies. Ma, secondo lei, realizzare l'ultimo 11% sarà difficile.

Gli imballaggi flessibili, che comportano l'uso di materiali non rigidi, presentano ancora molti ostacoli da superare sulla strada verso la piena riciclabilità. Non solo non sono riciclabili in molte regioni, ma possono anche influire sulla riciclabilità di altri imballaggi. Si pensi a una bottiglia di detersivo con un rivestimento di plastica. "Se il consumatore non lo rimuove, l'imballaggio finisce nell'inceneritore", afferma Borger. Per risolvere questo problema, Henkel ha spinto molto per includere sui flaconi messaggi che invitino le persone a rimuovere il rivestimento e riciclare il contenitore. Questo tipo di comunicazione è attualmente previsto dalla legge nell'Unione europea.

Non sarebbe meglio eliminare gradualmente il rivestimento di plastica? In un mondo ideale, sì. Ma curiosamente ha uno scopo legato a un altro aspetto della sostenibilità.

Il rivestimento rende più gradevole una confezione in plastica riciclata, che spesso non è attraente per il consumatore.

Riduzione del 50% degli imballaggi in plastica vergine a base fossile

Quando si incorpora il materiale riciclato in una confezione di plastica, il colore risultante è spesso grigiastro o, a seconda del tipo di plastica, opaco. Ai consumatori a volte ciò risulta sgradevole. Se le opzioni sono la solita bottiglia in plastica vergine di colore bianco o una di colore grigio in plastica riciclata, per il bene di un mondo più sostenibile tenderemmo tutti a scegliere la seconda. Dopotutto un flacone di detergente non è un centrotavola. Ma, secondo Borger, molte persone non sono ancora arrivate a questa conclusione. "I consumatori non sono ancora propensi a prendere le bottiglie grigiastre."

Questo ci riporta al rivestimento in plastica. Un'etichetta dal design accattivante che copre interamente un flacone ne nasconde il colore spento. Sembra una soluzione temporanea, ma Borger è ottimista e ritiene che, in futuro, un numero sempre maggiore di persone sarà disposta ad accettare il compromesso. Nei test di ricerca di mercato, Henkel ha scoperto che il gruppo di consumatori definibili "ecoentusiasti" sta crescendo. Gli ecoentusiasti sono le persone che scelgono sempre l'alternativa più sostenibile anche se ciò significa sacrificare altri aspetti, ad esempio l'estetica. In un recente studio tedesco, circa il 30% dei clienti intervistati è stato identificato come ecoentusiasta.

Incorporare più plastica riciclata negli imballaggi è una leva chiave per raggiungere l'obiettivo di Henkel di ridurre la plastica vergine di origine fossile. Un altro modo per farlo è sostituirla con altri materiali quando possibile. "L'alluminio è un materiale perfetto per l'economia circolare perché può essere riciclato per sempre", afferma Philippe Blank, responsabile degli imballaggi per l'economia circolare e la sostenibilità nella divisione Beauty Care di Henkel. Questo metallo può essere riciclato all'infinito senza che perda la sua qualità, a differenza della plastica che si degrada nel tempo. Secondo The Aluminium Association, il 75% di tutto l'alluminio prodotto è ancora in circolazione oggi.

Ma il passaggio all'alluminio non è indolore. "L'estrazione di bauxite, che è l'elemento di partenza per la creazione di alluminio vergine, non è certo a impatto zero", afferma Blank. "La produzione di alluminio primario è un processo ad alta intensità energetica. E questo è l'altro lato della medaglia."

E allora perché non si usa l'alluminio riciclato negli imballaggi? In realtà Blank sostiene che, per creare l'alluminio riciclato, occorra meno del 10% dell'energia necessaria per produrre il materiale vergine. "L'alluminio riciclato offre un vantaggio enorme in termini di impronta."

Alla luce di questi presupposti, Henkel ha deciso di passare gradualmente dall'alluminio vergine a quello riciclato per l'intera gamma di tubi per la colorazione dei capelli per tutti i suoi marchi.

Zero rifiuti di plastica in natura

Se i primi due obiettivi sono facilmente quantificabili, controllare ciò che viene disperso o meno in natura lo è decisamente meno. Borger ritiene però che compiere progressi verso il conseguimento dei primi due obiettivi significa automaticamente progredire sul terzo. In una certa misura è vero. Ma l'azienda non ha il controllo finale sui sistemi pubblici di gestione dei rifiuti o sulle scelte dei consumatori.

E questo ci porta a Plastic Bank, l'impresa sociale che opera nelle zone costiere di tutto il mondo, offrendo lavoro alle comunità svantaggiate che raccolgono rifiuti di plastica nei corsi d'acqua e intorno a essi. I rifiuti vengono scambiati con premi che aiutano le famiglie a procurarsi beni di prima necessità, quali generi alimentari, combustibile da cucina, istruzione scolastica e assicurazione sanitaria. Vengono quindi trattati e utilizzati dalle società partner di Plastic Bank, come Henkel, SC Johnson e Aldi, per realizzare nuovi imballaggi.

Plastic Bank assicura un reddito alle persone che vivono in zone costiere svantaggiate.

Per le grandi aziende che desiderano assicurarsi una fornitura diretta di materiali riciclati, la partnership con Plastic Bank è una vera opportunità. Perché, come afferma Borger: "La domanda di [plastica] riciclata sta aumentando notevolmente, ma i materiali non sono disponibili. O non sono disponibili della qualità desiderata".

Lungo la strada verso la riduzione della plastica nelle catene di fornitura aziendali è facile fissarsi su numeri, obiettivi e strategie. Ma per David Katz, fondatore e CEO di Plastic Bank, non si tratta di obiettivi di alto livello o promesse aziendali. Sebbene dialoghi regolarmente con i dirigenti di tante imprese, inclusa Henkel, sottolinea che per lui si tratta di cambiamenti di paradigma anziché di politiche e percentuali.

"Apriamo la strada a un'economia rigenerativa", afferma, facendo notare che collocherebbe Plastic Bank in questa categoria invece che nell'economia circolare. "Per circolarità si intende non fare più danni, ma noi siamo oltre. Sono stati fatti danni enormi. E dobbiamo porvi rimedio."

Scoprite qui per ulteriori informazioni sull'economia circolare come principio guida.